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El soldador que murió por calentar una tubería galvanizada

Jim “Paw-Paw” Wilson , un soldador de cierto renombre en la comunidad de herreros. En 2005, cuando Jim tenía 65 años, estaba construyendo un estante de almacenamiento a partir de un excedente de tubería galvanizada.

Conociendo los peligros de los vapores de zinc, Jim intentó quemar el revestimiento de algunos accesorios de tubería en una forja a gas. Al parecer, cargó la fragua con demasiados accesorios a la vez, lo que llenó el taller con oleadas de humo de óxido de zinc blanco y espeso. El humo era tan denso que dejó depósitos de óxido de zinc de 1/16 ″ (1,5 mm) de espesor en el interior de la fragua.


Jim "Paw-Paw"


Como probablemente lo había hecho varias veces en su carrera metalúrgica, Jim se enfermó con los síntomas clásicos de MFF (Fiebre por humos metálicos) poco después de esa sesión de forja. Se sintió lo suficientemente bien a los pocos días como para hacer un viaje, pero una semana después de la exposición contrajo una neumonía bilateral, que lo mató la semana siguiente. Si bien es cierto que Jim sufría de enfisema antes del incidente de la fragua, y eso probablemente contribuyó al resultado, el hecho es que probablemente no habría contraído la neumonía que lo mató si no hubiera intentado quemar esos accesorios.


Aunque el caso de Jim fue extremo, tanto en términos de la cantidad de vapores de óxido de zinc producidos como de los problemas médicos subyacentes de la víctima, ilustra el punto de que MFF puede ser peligroso en las condiciones adecuadas. Sin embargo, el riesgo de morir a causa del MFP parece ser bastante bajo. No pude encontrar mucha información sobre la epidemiología de la enfermedad, excepto que se estima que hay entre 1.500 y 2.500 casos por año en los Estados Unidos, de los cuales 700 fueron reportados al control de intoxicaciones y un tercio de los cuales requirió tratamiento médico 1 . No está claro a partir de esta revisión si alguno de estos casos resultó en la muerte, pero probablemente sea seguro asumir que los autores habrían mencionado cualquier muerte que hubiera ocurrido.


Hablando de control de intoxicaciones, un aspecto interesante de MFF fue revelado por una revisión de 2012 de datos del control de intoxicaciones en Victoria, Australia 2 . Trazaron la cantidad de llamadas al control de intoxicaciones contra el día de la semana en que ocurrió el incidente y descubrieron que el lunes era, con mucho, el momento más probable para que alguien contrajera MFF. Esto va junto con uno de los nombres alternativos de MFF, "fiebre del lunes por la mañana", y puede tener que ver con un cierto grado de tolerancia que el cuerpo acumula con la exposición prolongada a pequeñas cantidades de vapores metálicos. La idea es que después de un fin de semana fuera de la tienda, la capacidad del cuerpo para lidiar con la toxina de zinc ha disminuido, por lo que es más probable que cause síntomas después de un fin de semana fuera de la tienda.

CÓMO FUNCIONA

Todo esto está muy bien, pero ¿Qué pasa con la esencia del problema: cómo los vapores metálicos causan síntomas similares a los de la gripe? En pocas palabras, simplemente no lo sabemos. El mecanismo no parece estar bien estudiado, posiblemente debido al hecho de que la enfermedad generalmente es autolimitada y no fatal. Pero es probable que lo que causa los síntomas experimentados durante un caso legítimo de gripe, o, como aprendimos el año pasado, un coronavirus como el SARS-CoV-2, también cause los síntomas de MFF. Entonces, la culpa recae en el sistema inmunológico humano, con la activación de glóbulos blancos llamados neutrófilos; la liberación de citocinas, que señalan sustancias químicas relacionadas con las respuestas inflamatorias; y formación de radicales de oxígeno. Estos forman el brebaje bioquímico que te hace sentir tan mal durante la gripe,


Otra pista de cómo ocurre la MFP se revela al observar el aspecto de la enfermedad de la “fiebre del lunes por la mañana” 3. Se cree que la capacidad de desarrollar tolerancia a los vapores metálicos con el tiempo está relacionada con la expresión de las metalotioneínas (MT), que son proteínas ricas en azufre que se especializan en la unión de iones metálicos en el cuerpo. Una sola molécula de MT humana puede eliminar hasta siete iones de zinc, secuestrarlos y evitar que hagan lo que sea para activar el sistema inmunológico. Se cree que pequeñas cantidades de iones metálicos estimulan la expresión de MT, que sigue la evolución de la tolerancia durante la semana laboral. Sin embargo, en ausencia de estímulo, como en un fin de semana fuera del taller, la expresión de MT está regulada a la baja, lo que significa que el desafortunado soldador que recibe una gran dosis de zinc el lunes probablemente tenga una capacidad reducida para hacer frente a la amenaza.


Y debido a que alguien seguramente lo mencionará en los comentarios, señalaremos que los soldadores de la vieja escuela juran por beber grandes cantidades de leche antes de soldar cualquier cosa con zinc para evitar los síntomas de MFF. Existen muchas anécdotas sobre lo bien que funciona esto, y se especula que el calcio de la leche de alguna manera bloquea o compite con los iones de zinc. Pero dado que la mayoría de las recomendaciones son para beber cuatro o más litros de leche, y que debe hacerse antes de que comience la soldadura, probablemente no sea práctico para la mayoría de las personas como método profiláctico.

Entonces, ¿Cuál es el mensaje para llevar a casa sobre la fiebre de los humos metálicos? Creo que, ante todo, los soldadores deben darse cuenta de que se trata de una enfermedad real y no solo de un cuento de viejas. Según todos los informes, la enfermedad es autolimitante y de naturaleza temporal, pero a menos que tenga afecciones médicas subyacentes, no parece probable que lo mate. Sin embargo, dado lo debilitantes que pueden ser los síntomas similares a los de la gripe, no estoy seguro de por qué alguien coquetearía con algo que te hará sentir así, aunque solo sea por un par de días. Si tuviera que soldar absolutamente algo galvanizado, me aseguraría de hacerlo con algún tipo de respirador de presión positiva, con extracción de humos o incluso al aire libre para mantener alejados esos humos nocivos. Es mejor ser demasiado cauteloso que estar en cama durante un par de días con síntomas que podrían confundirse fácilmente con otra cosa.

Fuente: hackaday

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